Някои хора прекарват целия си живот скучно. Може дори да не го знаят, но са. Стават сутрин, отиват на работа, тръгват към вкъщи, ядат вечеря, лягат - същата тази уморена рутина играе безкрайно, безкрайно, ден след ден, докато се окажат в земята. Някои хора никога няма да разберат, че са пропиляли живота си, докато вече не свърши.

Не съм аз. Изживях живота си най-пълно. Направих всичко, което някога съм искал - ядох най-хубавите храни, пътувах до екзотични земи, спах с красиви жени - защото разбрах какво не правят повечето хора. Знаех, че на всеки е даден един-единствен шанс да изживее света, докато се върти в тъмнината на космоса, но по-важното беше, че знаех, че получавате само толкова много завъртания.

Имам първата си съпруга, която благодари за това. Ще изненада някои от вас да прочетат тези думи, но това е последният ми шанс да споделя моята история; Аз съм възрастен човек, ракът пое контрола върху вътрешностите ми и някои истории могат да бъдат разказани само когато служителят не е на път да се изправи срещу последствията.





Никой от вас, колкото и добре да мислите, че ме познавате, не знае истината за случилото се с първата ми съпруга Миранда. Сдържах това от теб като мръсното нещо, нещо, което е мъртво и гниещо, което трябваше да бъде погребано отдавна, но фактът остава, че не съм ти го казал, защото чувствах, че ми е тежко да нося. Има нещо толкова вкусно ужасно в това да бъдеш единственият пазител на тайна - военният влекач между това да споделиш това, което тежи на душата ти, и да го запазиш като свой тъмен спътник завинаги.

Ожених се за Миранда през пролетта на 1946 г. Бяхме толкова млади и светли, колкото нови цветчета по дърветата. Обичах я толкова отчайващо, защото тя беше това, което никога не бих могла да бъде: изходяща, жизнена, завладяваща ... казано накратко, тя беше звезда. Дори на 18 Миранда можеше да влезе в стая и всички очи щяха да се насочат към нея. Не беше толкова красива - разбира се, беше красива - но имаше нещо в нея, което сякаш излъчваше отвътре, сякаш имаше огън в корема. Тя беше специална. Тя беше предназначена за повече от нашето гадно градче и въпреки това част от нейното очарование беше, че изглежда не го знаеше. Миранда беше сякаш Жан Харлоу беше паднала от небето, кацна в царевично поле и след това се зае с бизнеса си, сякаш изобщо не се беше случило нищо изключително.

Понякога, когато лежахме в леглото, просто бих я зяпал. Спящ, ведър и въпреки това през цялото време тлеещ от онзи пламък, който пребиваваше вътре в нея като магия. Изтрих косата от лицето й. Исках да й дам всичко, въпреки че нямах какво да дам, нищо, което Миранда наистина заслужаваше.



Вместо това изградих малък, но скромен живот. Имахме хубава, чиста къща в близост до Главната улица, за да може да пазарува рокли, когато пожелае. Държах уважавана работа, продаваща застрахователни полици в офиса на баща си. Заведох я на хубави вечери в местната трапезария и филми надолу при придвижването.

Отне ми известно време да забележа, но пламъкът в Миранда започна да я гори отвътре навън. Виждах го в лицето й, когато тя беше най-бляскавата жена на всяко от фирмените ни коктейли; тя можеше да надхитри останалите, без дори да се опита. Вече не се наслаждаваше на всички погледи, които я обръщаха, когато влезе в стая, защото това беше само очаквано, толкова естествено, колкото дишането. Разбира се моите колеги искаха да я чукат. Разбира се, жените им я мразеха. Разбира се, че ще има дребни клюки и мръсни приказки, но никой от тях няма значение, защото беше толкова проклето лесно.

репозитирахте в грешен мем

Бяхме женени само пет години, когато влязох в нашата спалня и там тя беше, седнала в края на леглото ни с полупразно мартини в ръка. Бях напуснала работа рано, надявайки се да я изненадам, тъй като изглеждаше по-късно в сметищата, само за да открия, че тя пие откакто напуснах тази сутрин.



- Боже, Артур - каза тя с глас, смазан от евтин джин, - толкова ми е скучно. Толкова ми е скучно '.

Стъклото за мартини опасваше опасно в ръката й. Направих бавен ход към нея, страхувайки се, че тя може да забие като бездомна котка.

„Мила, нека да имам това“.

Миранда се отдръпна, въпреки че не се опитвах да я докосна. Джин се пресече през ръба и се накисна в килима близо до босите крака. Краката й бяха боядисани в червено, спомням си - не помним ли най-странните неща?

„Мразя това място“. Хълцането настъпваше и това беше нов шок; жена ми винаги беше готина, колекционирана, никога не толкова, колкото буцане или кикот на десетките коктейли, с които я бях водила през годините. (Десетки, разбрах тогава? Дали наистина бяха десетки онези събирания в офиса, към които бих я завлякъл? Мислех, че в този момент да, тя беше права, тези бяха ужасно скучни.)

„Мразя го тук, не съм тук, Артур“. Миранда забеляза, че чашата за мартини се разлива и тя я изправи само за още една глътка. Swig, беше по-добрата дума. „Харесвам - роза, която си засадила в едно от онези състояния, в които никога не се затопля. Искате да съм красива тук, но не мога. Аз съм вял '.

И тогава тя започна да плаче, което ме уплаши повече от всичко. Не бях виждал жена ми да плаче от деня на сватбата ни и дори тогава беше само една сълза, която течеше по бузата й, вероятно защото това беше най-бляскавият начин да плачеш и с Миранда винаги имаше някой, който я наблюдаваше, имаше винаги прожектор, сякаш животът й е сребърен екран, а останалите от нас просто размазани фигури в публиката.

Ако това беше сцена във филма от живота й, всеки взискателен режисьор щеше да го остави на пода за съкращение. Не беше елегантно, плачът не беше хубав и тя разливаше повече джин по килима.

На следващия ден резервирах пътуване до Манхатън. Не бих могъл да й обещая, че ще можем да напуснем Небраска, все още нямахме парите, но имах достатъчно катерици, за да прескочим, за да може една зимна роза да процъфти.

Миранда беше в екстаз. Тя купи четири нови рокли, нов комплект за багаж, обувки и бижута и скъп грим. Оставих я да го направи, защото исках тя да е щастлива и честно казано мислех, че ще го извади от системата си.

Никога няма да забравя начина, по който изглеждаше, когато видяхме Таймс Скуеър за първи път. Начинът, по който светеха улиците в очите й. Хубавото й лице се обърна, за да го вкара, за да вземе всичко това, гледките, звуците и миризмите и добри боже, не мисля, че никога не съм я виждал по-красива.

Първата нощ се влюбихме по начина, по който не сме го имали много дълго време. Предполагах, че дори не съм го осъзнала, как тя се отдръпва от мен много по-дълго, отколкото глупавото ми аз се грижеше да ми обърне внимание. Защото може би не само Небраска е била скучна, нали знаеш?

Това беше едва вторият ни следобед в Манхатън. Бях планирал да я заведа в хубав ресторант с четири звезди на основното влачене, нещо наистина приятно за обяд, коремът ми вече ръмжеше и просто си мислех колко по-добра ще бъде храната от местната вечеря. През деня потокът от хора беше дебел, всички бяха навън и беше вълнуващо, какъвто родният ни град никога не можеше да се надява да бъде. Това чувство да си част от нещо просто като стоиш в тълпа. Това е нещо, което преживях много пъти оттогава, но този ден беше първият.

Тя държеше ръката ми. Пръстите й бяха толкова тънки, толкова деликатни в елегантната й ръкавица. Обичах как се чувстват в дланта ми. Винаги съм имал.

Нежно ми стисна, докато гледах как трафикът ще се забави, за да можем да пресечем улицата. След това, наведнъж, всички започнаха да се движат. Чувствах се в капан в прилива на тела като листо, хванато във вятъра; Затегнах хватката си и се обърнах, за да погледна Миранда, точно когато разбрах, че пръстите ми не са се затворили около плат.

Погледнах към собствената си ръка, за да я видя как държи ръкавицата си. Погледнах нагоре с надеждата да я намеря само няколко души отзад, но имаше толкова много лица и никое от тях не беше нейно.

Обадих се на името й веднъж, два пъти, когато тълпата ме смаза към другата страна на улицата. Това беше благословия, защото ако не бях останал в центъра на пътя, крещях за Миранда, докато нетърпеливият трафик в Ню Йорк се умори от моите лудории и в крайна сметка ме потегли.

Обядът забравен, пресякох мястото, където започнахме веднага щом колите разрешиха. Някаква част от мен имаше тази дива идея, че може би просто е забелязала нещо във витрината, което просто е трябвало да има, искряща дрънкулка, която иска и аз ще я намеря там, с ръце, притиснати към стъклото - една ръкавица, една не - и когато се приближих, тя щеше да вдигне поглед, дай ми тази красива филмова звезда и да попита доста моля, Артур, ще ми го вземеш ли?

Отдръпнах се чак до нашия хотел. Тя не беше в нито един от магазините.

В нашата хотелска стая (където тя също не беше) отидох направо за телефона, за да се обадя в полицията. Беше взета от мен, Миранда липсваше и имах нужда от помощ, но когато достигнах до телефона, разбрах нещо.

Кутията за бижута, тази, която беше напълнила с нови обеци и колиета, и други безделници, преди да заминем - твърде много за няколко нощи в Манхатън, не бих си помислил смътно по това време - нямаше. Бързо надничане в чекмеджето близо до моята страна на леглото доказа, че това е пликът с спешни пари, които бях скрил в библията на Гедеон.

Седнах на ръба на леглото. Ако беше мартини в ръцете ми, щях да разля джин на пода.

Не съм сигурен кога всъщност се обадих в полицията. Мисля, че в сляп момент на ярост исках да я съобщя за крадец, но когато пристигнаха, спретнати и строги в сините си униформи, открих, че им казвам, че жена ми е взета от мен в тълпата. Показах им ръкавицата, която беше оставила след себе си. Описах я в най-клиничните термини; Казах им цвета на косата й (руса) и очите (сини) и никога не споменах начина, по който тя изгаря отвътре.

Може би беше по-лесно по този начин. Да им кажа, че е взета. Може би бях смутен. Може би някаква част от мен все още вярваше в това, въпреки липсващите ценности. Може би в сърцето си не можах да се сблъскам с факта, че красивата, отегчена жена, която обичах, ме беше оставила като глупак по улиците на Манхатън, може би беше планирала да си тръгна от първия миг, в който й показах нашите самолетни билети до Ню Йорк ,

По време на полета си до Небраска, с 300 долара и една съпруга, чух гласа й в ушите ми. Толкова ми е скучно, каза тя. Толкова ми е скучно.

Тогава си дадох обещание. Не исках да я оставя да ме унищожи. Нямаше да я оставя да е права. Вече нямаше да ми е скучно.

Слуховете се разрастват в малък град, когато няма за какво друго да се говори освен един за друг. Не чух историите, които те разказваха за мен, но мога само да си представя какво са измислили. Доколкото знам, те мислеха, че Миранда ме е оставила заради Кларк Гейбъл и вече е узряла с неговото копеле дете. Обяснението трябваше да е толкова грандиозно, колкото това, че аз да предложа оставката си на яростния си баща, да продам чистата си малка къщичка с всичко в нея и да тръгна на пътя само с парите в джоба си и изоставения багажен комплект, запълнен с какво малко притежание бях останал.

Преди да отида обаче, занесох всичките й рокли в задния двор. Накиснах ги в бензин. Запалих мач.

Коприна, сатен и дантела ... всичко изгаря толкова бързо.

Някои от вас, които четете това, трябва да казват, да, ние знаем тази част, Артур. В крайна сметка бяхте честни с нас и бяхте честни със себе си и ни казахте, че Миранда избяга в Манхатън. Това не е тайна.

Това не е тайната.

Прекарах следващите 10 години от живота си, правейки това, за което някои хора само мечтаят. Навсякъде, което звучеше интересно, отидох. Всяка жена, която ми хвана окото, аз се ухажвах. Нищо не се размина. Работих странни работи (по-странни от повечето), за да си изкарвам прехраната, докато пътувах по света. Работейки в застраховането знаех как да сведе до минимум риска и въпреки това поех всеки един, който ми мина пътя.

Знаеш ли в края на краищата. Видяхте снимките и сувенирите.

Един хладен пролетен ден през 1961 г. отново се озовах в Ню Йорк. Това не беше нещо, което бях планирал - скачах влак и някак си, там бях. Преди да го разбера, стоях на същото кръстовище на Манхатън, където жена ми беше измъкнала ръката ми от моята, оставяйки ме само с ръкавица и собствена задушна скука.

Гледайки хората, докато минаваха по улицата, очаквах да се ядоса. Бог знае, че се бях ядосал, когато напуснах Манхатън последния път. Търсих душата си за онзи гняв, онази ярост, с която се борех през първите няколко години от новия ми живот, и открих само странно чувство на мир.

'Благодаря, Миранда', казах. Усмихвах се. Хубаво момиче ми мина, видя усмивката ми и я върна. Тя никъде не беше толкова красива, колкото беше Миранда, но нещо, което научих, е, че жените, които горят отвътре, са горещи на допир. Тези жени, те оскърбиха. Понякога пламъкът в корема ви е просто оправдание за палеж.

Нямах желание да изследвам Манхатън - през всичките си пътувания това беше едно място, което бях избягвал (може би несъзнателно) - но нямаше влакове извън града за друг ден, така че безцелно се скитах из града. Обичах да пускам краката ми да ме водят там, където могат; Намерих някои от по-интересните места по този начин.

Този ден краката ме изведоха до остров Кони. Веднага се почувствах правилно; нещо за ярките цветове и циркова атмосфера беше някак успокояваща алтернатива на ярките светлини на Манхатън. Аз се качих по тротоара за малко, отпивайки бира. Аз се возих на виенското колело. Изядох хот-дог.

Току-що бях решил да се насоча обратно към гарата, когато го забелязах: голяма бланширана конструкция, наподобяваща предната част на карнавална фурна. В центъра седеше щанд, заобиколен от знаци, които крещяха различни обещания на минувачите.

ЖИВО Е!
МИСТЕРИЯ НА ПРИРОДАТА!
KEPT ALIVE THRU ЧУДОТО НА НАУКАТА!
НЯМА ДА ВЯРВАЙТЕ Очите си!
ЖИВО Е!

Многократните твърдят, че каквото и да е обитавало вътре в бялото ремарке ALIVE напомни ми за фиаско на Barnum & Bailey, подобно крещящи обещания, рисувани върху знаци, които водят плащането на клиентите в тъмна стая, само за да намерят мумифициран торс на маймуна, слят в опашката на риба тон. Беше рекламирана като русалка и макар че явно не беше, хората изглеждаха по-страшни, че темата е мъртва, а не измама - сякаш жива жена с пола за опашка би била по-добра сделка.

Приближих се до ремаркето и кабинката в центъра му, където вътре го чакаше незаинтересован старец, прелиствайки страниците на комикс със закърнени палци. Друг знак от предната страна на щанда му гласеше КАТО РЕАЛЕН КАТО ВИ ИЛИ МЕН!

„Извинете, господине“, казах, „какво е това“?

Той натисна един от тези палци нагоре, без да ме гледа.

Наведох се назад, за да видя голям знак над кабината му и не можех да съм сигурен как съм го пропуснал. С огромни, горди букви се четеше:

ЛАДИ АЛИГАТОР!

е ALIVE, Помислих си необяснимо.

'Едно, моля те', казах, поставяйки парите си на тезгяха. Без да нарушава очен контакт с комикса си, той взе монетите и плъзна билет към мен. Той облиза мозоля си и обърна друга страница.

Започнах да влизам вътре, после замълчах. Денят стана почти зловещо тих. Пътната пътека се изпразни и не виждах някой друг да посещава някой от другите по-малки трейлъри на изродни шоута.

„Бавен ден“? - попитах аз и той сви рамене.

Без да искам да го притеснявам по-нататък, аз тръгнах по стълбите вдясно от кабината му. Те водят до коридор, който зави един ъгъл, оставяйки зад тъпата слънчева светлина на пролетния ден и ме потопи в тъмнината.

Внезапно ме накара рязка миризма. Не беше за разлика от неясния аромат на лайна, който сякаш заобикаля трите пръстена на цирка, но имаше и нещо друго, странно примамлив подтекст на парфюмирани масла. Двете миризми се бореха за доминиране и нито една от тях не можеше да се превъплъти, оставяйки ремаркето да мирише на неудобна сексуалност на животните.

Промъкнах се по стената, решен да не позволя на евтиния фактор на плашене да ми стигне. Как постъпиха нещата, тези кари, те ви лишиха от вашето основно чувство за безопасност, за да могат да ви свалят от охрана, когато най-накрая се появиха техните измамни изроди. Чудех се дали са боядисали леди Алигатор в зелено за правилния ефект и се засмях без дъх.

Докато се размърдах покрай предстоящия ъгъл, видях мигаща оранжева светлина. Тогава близо дотам, помислих си, и миризмата изведнъж ме удари в потресаващ порив. Канал, някак отвратително и въпреки това усетих неочаквано раздвижване в гащите. Устата ми беше пресъхнала.

Когато обърнах ъгъла, се изненадах, когато видях стаята, изпълнена с горящи свещи. В центъра им, осветена зловещо от треперещото им сияние, беше голяма порцеланова вана.

Бях спрял, когато влязох, изненадан първо от броя на свещите, но се оказах неспособен да се движа, когато един дълъг, строен крак се появи от ваната, насочен хубаво към тавана.

Кожата на този крак беше петна, лющеща се. Само подметката на стъпалото беше гладка, придавайки й странно девствен вид. Не беше зелено, макар че това беше малко удобство.

Кракът изчезна обратно във ваната и две ръце се изплъзнаха бавно, опирайки се от двете страни. Кожата на ръцете беше също толкова развалена, колкото кожата на крака; пръстите започнаха да тъпчат по порцелана и видях, че ноктите им са дълги, остри. Неспокоен шум от потупване при докосване изпълни стаята.

Разбрах, че затаих дъх и си поех страхотна глътка въздух. Това беше грешка; Почти погладих миризмата.

Нещото във ваната издаваше тихо, бучене в гърба на гърлото. За един безумен момент почувствах, че ми се обажда.

Краката ми се чувстваха като напълнени с олово, но аз направих една крачка напред, после друга. Принудих се да се движа, докато не стоя в центъра на стаята, обърната към ваната и нещото вътре.

Тя обърна глава към мен.

Опитах се да крещя. Опитах се да крещя и нищо не излезе, защото ме беше фиксирал с погледа му и бях замръзнал като мишка, загърната от гърмяща змия.

Кожата на лицето му беше толкова изпъстрена и разрушена, колкото видях на крайниците; паяжини с увредена тъкан се движеха по бузите, челото, челюстта като горещ восък, бяха изсипани там. Там, където трябваше да е носът, имаше две потънали прорези, като дупките в черепа, които се показват в учебната стая. Дългата й коса беше сплетена в странно елегантна плитка, опираща се на едното рамо; Не можах да различа цвета, свещите дадоха на цялата стая извънземно оранжево сияние, превръщайки всичко в тлеещ вид кехлибар. Върховете на гърдите му се издухаха над мътната вода в усукана мимикрия на момиче с щитове, позиращо в баня с балончета. Бях поразен от противоречието му, нещо както отвращение, така и сурова чувственост.

Тогава ми се усмихна.

Когато го направи, устните му се разделиха на невъзможно широка усмивка; беше толкова ужасяващо, толкова ужасно да гледам, че ми отне момент да осъзная, че плътта там в един момент беше отрязана извън нормалния обхват на човешката усмивка. Ъглите на устата му имаха лъскаво-гладка текстура на заздравяла кожа и сега усмивката можеше да се простира почти до неясните й уши.

Зъбите му бяха изправени до остри точки.

Бях на секунди от завой, за да оставя чудовището в гротескното сияние на светлината на свещи, когато каза:

Здравей, Артур.

Знаех този глас.

Знаех този глас.

О, скъпи боже, знаех този глас.

Опитах се да кажа името й, но всичко, което излезе, беше нисък мммм шум.

Лейди Алигатор отново барабани острите си нокти по порцелановия ръб на ваната. Усетих звука в дълбините на душата си.

'Предполагам, че знаех, че някой ден ще ме намериш', въздъхна тя и се разтегна разкошно. „В крайна сметка, сигурен съм, че това е всичко, което правиш. Търси ме '.

Сетих се за това, когато изгорих дрехите й в задния двор и не казах нищо.

Лейди Алигатор наклони глава, оглеждайки ме със същото отегчено нетърпение, което толкова добре си спомнях от моите няколко млади години като съпруг. Очите й над този прорязан, нечовешки нос… те бяха Миранда, в това нямаше грешка и мисля, че може би това беше най-лошото, че макар и останалата част от нея да се превърне в чудовище, очите изобщо не се бяха променили.

- Кажи нещо, Артур. Не е предложение. Едно търсене.

„Какво - какво ти се случи“? Най-накрая успях. Звучеше монументално глупаво, дори когато напусна устните ми, но не можех да мисля за нищо друго. 'Кой направи това? Кой ти направи това?

Лейди Алигатор търкаля очи на Миранда.

- О, Артур - каза тя, разочарована в мен, както винаги. „Ти си толкова наивен“.

Свалих сакото на костюма си и го придържах към себе си. За да я прикрия, разбирате, защото няма значение, че са минали 10 години, няма значение през цялото време, което прекарах убеден, че ме е оставила по улиците на Манхатън, няма значение, че си мислех Бях се променила, защото не го бях, все още я обичах и мислех, че мога да я спася.

'Стани, Миранда, сложи това, аз те извеждам оттук'.

Лейди Алигатор ме гледаше. Не се помръдна.

„Хайде, Миранда, тръгваме“.

„Какво, като това е едно от ужасно скучните ви коктейли и сте се напълнили?“ каза с лаещ малък смях. 'Все още съм хубавата жена на ръката ти и можеш да ме изстрелваш през вратата, защото си решила, че е време да продължиш?'

„Това - това място“ - едва успях да извадя думите. - По дяволите, Миранда, някой те осакати! Те те превърнаха в - a'-

'Откачалка'? Лейди Алигатор отметна глава назад и този път отново се разсмя. Не беше приятен звук; това беше закачането на вещица в приказка. - О, скъпи мил Артур. Вие от всички хора трябва да знаете, че винаги съм бил изрод. Различно. Можете да го прочетете по лицата на всеки човек в онова градче, аз не принадлежах на тигъра като домашна котка.

Стоях там, държейки якето си към нея като идиот.

„Да, някой ми направи това, ако искате да го кажете. Оня ден ме изтръгнаха от тълпата в Ню Йорк и отнеха стария ми живот далеч от мен като дебелия слой селска мръсотия, какъвто беше “. Тя прокара длани по петна на косата на ръцете си нежно, сякаш си спомняше кога плътта беше гладка и съвършена. „Малко бензин и пламък, това е всичко, което е необходимо“.

- Миранда - казах, защото си мислех, че може би казването й отново ще ме върне при мен - мислех, че си тръгнал. Мислех, че сте ме оставили на това кръстовище, казвате, че някой ви е взел “?

'Бедният Артур'. Имах чувството, че също повтаря името си, но по различна причина. Лейди Алигатор ме гледаше с тихо отвращение. - Това се случва в града през цялото време. Взети са жени. Понякога за секс шоута, друг път по… други причини “. Той посочи смътно към кехлибарения блясък на малката си стая с ремаркета.

'Не ме оставихте', казах. Гласът ми звучеше странно плоско. Миризмата на секс и лайна отново се носеше покрай мен и се опитах да не го вдишвам.

„Всички си тръгваме по различни начини“. Лейди Алигатор стисна устни, сякаш в мисли. - Ако питате, оставих ли ви на това кръстовище? Не. Бях взета, както ви казах “.

Преди дори да успея да оставя тази мивка да продължи.

'Въпреки това бях планирал да си тръгна, ако това има някаква разлика', каза тя, тази ужасна усмивка разцепваше устата си, всички остри зъби, блестящи на светлината на свещите. - Сигурно забелязахте, че бижутата ми няма. И парите. Мислехте, че сте били толкова умен, скъпи Артър, но си толкова предсказуем, колкото и скучен и знаех, че ще е в библията в чекмеджето “.

През цялото време бях прав. Бях сгрешил, но някак си бях прав.

- Първо исках да обядвам. Мислех, че най-малкото, което можеш да направиш, беше да ме нахраниш, преди да отида. “, Замислеше лейди Алигатор и се разсмя отново. Звукът отекна от калаените стени и вибрираше в черепа ми.

Погледнах кожата му, разрушената паяжина от изгоряла тъкан, която я покриваше като гротескно дантелено воал и си помислих: Колко поетичен. Жена ми най-накрая беше оставила пламъка вътре да я погълне.

Все още държах палтото към нея.

„Обичахте ли ме някога“? - попитах аз и разбрах, че звуча толкова жалко като тъпото момче от Небраскан, което ме смяташе за себе си.

Чудовището Миранда беше притиснало устните си и ме благосклони със строга усмивка. За един див миг си помислих, че ще каже нещо мило.

- О, Артур - промърмори лейди Алигатор. - Може ли орел да обича червей? Може ли блестящото слънце да обича мръсна крушка в баня с камион? Мила, винаги си знаела, че ме залови като светулка в буркан. Помислихте, че ако не забиете дупки в капака, ще се задоволя да се задуша в потното ви хващане, но сте пуснали чашата и аз избягах. И сега съм там, където винаги е трябвало да бъда.

Каза това с умишленото търпение на майка, която обясняваше нещо на особено омаловажавано дете. Тогава го почувствах - гневът, който ми бе разрошил червата, когато отворих чекмеджето и видях как парите липсват от библията на Гедеон. Не защото ме ограби, а защото ме измами. Тя ме накара да повярвам, че ме обича и тя ме остави и аз скърбях за нея, по дяволите, скърбях по свой начин, сякаш съм станала вдовец и през цялото шибано време тя ми се смееше.

„Внасям хиляди“, продължи. - Идват от всички краища на света, за да ме видят. Аз съм звездната атракция тук. Мога да имам всеки мъж, когото искам “.

Ти си егоистичен курва в мръсна вана, помислих си, но не казах нищо.

Очите на Миранда, сянка от извънземно злато в трептящото сияние от запалени свещи, присвиваше към мен.

„Ти си точно такъв, какъвто си бил винаги“, каза тя, в разочарование в гласа си. „Такъв ужасен отегчение“.

Сложих сакото на костюма си отново. Лейди Алигатор въздъхна дълбоко.

„Това ли е за парите“? Той се измести във ваната и за миг видях тъмната, унищожена плът от онова, което някога бяха нейните зърна. 'Имам пари. Казваш на Бъди навън да ти даде 300 долара от моята сметка. Той ще се погрижи за вас и тогава ще бъдем квадратни, добре, Артур?

Квадрат?

'Знаеш ли какво', каза лейди Алигатор с леко наклонен гротескна глава, 'кажи му да хвърли допълнителна сто, подарък от мен за'

И тогава ръцете ми бяха около гърлото му, кожата под дланите ми беше суха и лющеща се, но аз я пренебрегнах и се стиснах по-силно, наслаждавайки се как очите на Миранда се разшириха от шок, пиейки в звука на собствения си праведен глас най-накрая замлъкна.

Мислех, че мога да я спася.

странни неща, които децата казват

Лейди Алигатор издаде удушен шум, докато отместих едната си ръка от врата му, за да пробутам главата си под мрачната вода. Когато го направих, избухна страхотен спукване на мехурчета, но прокарах пръсти през косата му и не му дадох никакъв лост. Натиснах по-силно.

Ръцете му размахаха безпомощно. Краката му ритнаха. Пръстите на краката му бяха боядисани в червено.

Спомняме си най-странните неща.

Държах го под вода, докато не спря да се движи. Пръснатите ръце се напуснаха и паднаха отново във ваната. Когато го пуснах най-сетне, той плаваше там като измет върху езерце.

Не съм сигурен колко дълго съм зяпал тялото му, преди да посегна към него, искам да съм сигурен, че е мъртъв, искам да съм сигурен, че кошмарът наистина е приключил. Взех го за люспестите му рамене и го подпрях на порцелановата задна част на ваната. Изтрих косата от лицето й, точно както преди, когато жена ми спеше.

Устата зяпна в широка, ужасна усмивка. Острите зъби блестяха. Разрушената кожа блестеше на светлината на свещите.

Очите на Миранда над цепнатия нос ме гледаха празни.

Чудовище, скрито в тъмна стая. Това е моята жена и винаги е била.

Напуснах Ню Йорк онзи следобед. Стъпках надолу по стъпалата покрай Бъди, четеца на комикси в кабинката си и тръгна към най-близката магистрала. Бях се возил и никога не поглеждах назад.

Може би си мислите, че точно това ме подтикна, насърчи ме да живея всеки ден, сякаш това е последното ми, страхът да не бъда хванат за убийството си. Но тогава нещата бяха различни. Тя беше изрод в странично шоу, имаше значение за полицията толкова, колкото боклук в улука. И страничното шоу, добре, че винаги можеха да наберат свеж талант. На всеки ъгъл имаше нов лейди алигатор.

Истината е - и да, обещах ви истината - че съм избутала всеки ден от живота си до краен предел, защото, както казах, разбирам това, което повечето хора не правят. Животът е ограничен, независимо дали вярвате или не. Получаваме само толкова много завъртания.

И знам, че в същата тъмна стая вътре в себе си, че когато ми свършат завъртания, ще се сблъскам с нея отново. То.

Ще платя за греховете си, като гледам в тези очи, същите, които проляха една-единствена сълза в деня, в който се оженихме, тези над тази ужасна усмивка. Когато животът ми приключи, ще започнат всички заострени зъби и лющеща се кожа. Ако четете това сега, аз вече си отидох и вече започна.

Живейте всеки ден в най-голяма степен.

Всички ние си тръгваме по различни начини.